Evolución conceptual de la Geografía Física

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La enseñanza de una ciencia no sólo presupone el conocimiento de sus contenidos, sino también de su concepto, metodología y tendencias.

En toda rama del saber, estos aspectos, han ido evolucionando desde el nacimiento de la ciencia hasta la actualidad. En el fondo, lo que hoy nos llega de la ciencia es su legado científico, construido a lo largo de su evolución, donde no habrán faltado ciertas controversias. En este sentido, la Geografía Física, hasta prácticamente el s. XIX, guarda un significado etimológico de la palabra GEO –GRAFIA (‘descripción de La Tierra’). Analizando la evolución conceptual de esta ciencia, podemos llegar a comprender cuál ha sido su trayectoria y cuáles son sus tendencias actuales.

En 1868, Haley considera a la Geografía Física como "una descripción de La Tierra, de sus lugares, de su estructura general y de sus grandes elementos: viento, mareas, montañas, llanuras y de las principales manifestaciones del mundo vegetal y animal”. Los elementos a los que hace referencia son los que componen el medio o paisaje.

1902, Von Engeln afirma que la Geografía es "el estudio de las formas de La Tierra y de su influencia sobre el hombre”.

1909, Martonne, "la Geografía Física, como una rama de la Geografía, más que de las propiedades, debe ocuparse de las reacciones que resultan de ellas,en el contacto de los tres elementos: litosfera, atmósfera e hidrosfera, en una zona que coincide, poco más o menos, con la propia superficie de la tierra,dominio del geógrafo”.

La definición de Martonne prosigue una concepción geográfica más globalizadora que hubiera iniciado Humboldt (considerado el padre de la Geografía moderna) a finales del s. XIX.

1942, Cholley, la Geografía Física es "el estudio de las diversas combinaciones realizadas en la superficie de globo por factores físicos, combinaciones que constituyen lo que llamamos medio físico”.

1951, Strahler "la Geografía Física es, simplemente, el estudio y unificación de un cierto número de ciencias de La Tierra que nos permiten penetrar, de una manera general, en la Naturaleza del medio que rodea al hombre”.

Ciencias como la geología (geomorfología), biología o zoología (biogeografía), oceanografía o hidrología (hidrogeografía) y meteorología (climatología).

1959, Birot, la Geografía Física como "el estudio de la epidermis de un ser único: La Tierra, se trata de la epidermis de los paisajes naturales tal y como aparecerían a simple vista ante un espectador que recorriese el globo antes de toda intervención humana”.

1978, Price, "los geógrafos físicos deberían preocuparse del estudio de la totalidad del medio natural”.

De todas las definiciones se deduce que ha medida que ha ido evolucionando la Geografía Física, se ha ido perfilando su objeto de estudio con más precisión. En este sentido parece un acuerdo generalizado de considerar al medio natural como el objeto de la Geografía Física, el problema quizá radique en definir qué se entiende por medio natural. Desde las concepciones de la Geografía Regional tradicional en las que este se interpretaba como mero marco físico de las cuestiones sociales, hasta la concepción sintética actual en la que el concepto de medio natural se amplía según las consideraciones de Bolós (1981) para quien el paisaje "permite resolver el dilema de la relación entre la Naturaleza y la sociedad”. El paisaje constituye un terreno en el que será más fácil entablar un diálogo con la Geografía Humana.

Hoy en día, cuando cada vez resulta más difícil de establecer los límites entre lo natural y lo humano, parece que en el término paisaje podemos encontrar la solución deseada.

Concluimos estas reflexiones conceptuales con la definición del profesor García Fernández para quien "la Geografía tiene por misión el conocimiento de cómo se ha organizado la superficie terrestre por las sociedades humanas a partir del medio físico, en el cual el relieve tiene una importancia muy superior a la que se le concede hoy en día. La Geografía es, por tanto, una ciencia de visión antropocéntrica cuando no una verdadera ciencia humanística, ya que la superficie terrestre es, en definitiva, obra del espíritu humano, tanto en sus ideales como en sus necesidades”.

Ramas de la Geografía Física

A lo largo de las distintas concepciones que hemos visto de la Geografía Física como ciencia integrada, es posible reconocer una serie departes que, al poseer un objeto de estudio y de metodología propias, pueden considerarse también como ciencias. Son éstas la Geomorfología, la Climatología, la Hidrogeografía y la Biogeografía, que surgen de la especialización de cada una de ellas en el estudio de los diferentes componentes del medio: tierra, agua, aire y vida. Cada una de estas ciencias tiene su entidad propia y, aunque nacieron como fruto de una concepción del medio analítica, hoy es posible reinsertarlas en un sistema global en el que aparecen conexiones e interacciones que se dan de hecho en la Naturaleza.

La Geomorfología

Un excelente geógrafo francés en 1965, Tricart, define la Geomorfología como "la ciencia que estudia el origen y la evolución de las formas terrestres, resultado de la interacción entre las fuerzas internas y las externas, que se encuentran en la superficie de contacto entre la litosfera, la atmósfera y la hidrosfera”.

La Geomorfología, que es la ciencia con mayor desarrollo entre todas sus afines, a finales del s. XIX posibilitó 2 orientaciones:

- Una más teórica y deductiva, escuela norteamericana, que busca un modelo explicativo de la evolución del relieve. - Otra más relacionada con los procesos erosivos, conocida como escuela alemana.

Dentro de la primera escuela hemos de destacar a Davis, considerado el fundador de la moderna Geomorfología, puesto que su modelo explicativo fue primero uno de las primeras sistematizaciones que se hicieron en el campo de la Geomorfología. Davis aplicó el método deductivo en su teoría del ciclo de erosión, en la que se expone las 3 fases de la evolución de un relieve: juventud, madurez y senectud. Es un momento en el que la ciencia estaba muy influenciada por las ideas evolucionistas de Darwin.

Estas ideas de Davis fueron seguidas en muchos países, fundamentalmente en Francia y Gran Bretaña, pero encontraron duras críticas en Alemania con Albrecht y Walter Penck, que proponían un método más empírico e inductivo que Davis, en el que se relacionaban las formas del relieve con las condiciones del clima pasado y actual. Así los Penck pusieron el cimiento de la futura Geomorfología climática.

Dentro de este espíritu crítico es aconsejable referirse a otro geomorfólogo como Bauling, que afirmó que la configuración de la superficie terrestre es el resultado de la sucesión de ciclos morfológicos. Así mismo esta crítica se vio correspondida con las opiniones de Birot, que apoyó esta idea con la afirmación de la existencia de varios sistemas regionales o zonales en la evolución del relieve.

A raíz de estas diferentes concepciones surgen 2 líneas dentro de la Geomorfología:

- Evolucionista y deductiva. - Inductiva y defensora de la integración delos elementos de la superficie terrestre.

Asimismo, surgieron críticas al método de Davis por parte la escuela francesa, representada por Tricart, que estableció los cimientos de la Geomorfología dinámica y climática. Influenciada por la escuela alemana, elaboró una metodología basada en el uso de técnicas de campo, laboratorio y cartográficas. Establecía en su propuesta, que en la formación del relieve intervienen tanto fuerzas endógenas como exógenas, puesto que la superficie terrestre está constituida por varios subsistemas en lo que unas veces domina la tectogénesis (endógenas) y otras veces domina la morfogénesis (erosión). Es el llamado sistema morfogenético y el morfodinámico.

La Geomorfología del s. XIX se caracterizó, principalmente a finales, por el abandono de la teoría de Davis, por otras más experimental y analítica, influenciada por las escuelas alemana y francesa, que dan cuerpo a la geomorfología climática en la que se da importancia a los planteamientos morfoclimáticos que justifican los distintos sistemas del modelado terrestre.

La Climatología

La ciencia que estudia los fenómenos meteorológicos que caracterizan el estado medio de la atmósfera sobre un punto de la superficie terrestre. Su desarrollo ha estado condicionado al de los Institutos de Medición y muy vinculado al desarrollo de la física y de la meteorología (ciencias auxiliares o afines de la climatología).

El interés que a lo largo de la Historia se ha tenido por la predicción del tiempo se remonta a tiempos muy antiguos y, en ocasiones, ha estado relacionado con magias o creencias fantásticas. En realidad, se puede decir que el estudio de la atmósfera como tal se dio a mediados de s. XIX con los trabajos de Humboldt y el gran impulso de la Climatología parece que se produce durante la I Guerra Mundial y principalmente en la II, por razones obvias. Hasta ese momento la información en este campo era escasa, recopilación de datos que, tras un tratamiento estadístico, permitía conocer el comportamiento de las precipitaciones y temperaturas, presiones e incluso clasificaciones climáticas, pero nada más.

A partir de este momento (mediados s. XX) el desarrollo de la electrónica y la aeronáutica ha permitido un rápido avance en esta rama de la Geografía Física. En este sentido, la contribución de los satélites meteorológicos ha supuesto una modificación de la información y, por lo tanto,unas enormes perspectivas de aproximarse al conocimiento de la atmósfera. Los datos ofrecidos por estos satélites, de un modo regular, han permitido elaborar mapas de tiempo que, junto a le teledetección, abren un amplio campo a la investigación climatológica en el campo de la predicción. Es lo que denominamos hoy en día climatología sinóptica.

Hasta estos momentos (años 60 – 70) obras clásicas de la climatología descriptiva del s. XIX fueron las del propio Humboldt, las de Hann o las deKöppen, donde se introducen conceptos sobre isotermas, isobaras o donde se establecen las primeras clasificaciones climáticas. Estas obras también establecieron las bases de una parte de la climatología que conocemos como climatología analítica, dedicada al análisis de los datos climáticos que permiten definir y caracterizar los climas terrestres.

En la segunda mitad del s. XX esta climatología descriptiva (analítica) recibe críticas por la existencia de una explicación de las causas que organizan los climas definidos y que justifican su distribución en el globo. A partir de estas fechas los descubrimientos que van teniendo lugar van a permitir desarrollar teorías sobre el funcionamiento de la atmósfera, surge así la climatología dinámica, que considera la circulación atmosférica como un aspecto determinante en la distribución de los climas. Destaca en esta línea de trabajo la escuela de meteorología noruega de Bergen, que inicia esta meteorología moderna con la explicación del funcionamiento de la atmósfera en latitudes medias y altas a través de la denominada teoría frontológica, existencia de fuentes, que se completan con la teoría de la circulación general de la atmósfera del sueco Rossby.

A partir de aquí, y junto a la teoría y descubrimiento de la corriente del chorro, se va asistir a un rápido desarrollo de la meteorología que condiciona a su vez el de la climatología, gracias a una labor investigadora de climatólogos como Pedelaborde (Francia), Hutton (mundo anglosajón) y Flohn (mundo germánico).

En resumidas cuentas las 2 vertientes de la climatología la analítica y la sintética (sinóptica y dinámica), se consideran como ramas que tienden a aproximarse y a complementarse, ya que para definir un clima es necesario tanto analizar sus características, como conocer la frecuencia de tipos de tiempo que las explican. De ahí que ninguna de las dos sean mejores, las dos son necesarias.

La Hidrología o la Hidrogeografía

Ciencia que se ocupa del estudio de las aguas continentales y marinas, del ciclo del agua en el espacio y en el tiempo, de su dinámica y su distribución espacial. Se trata de aspectos que son objeto de estudio por parte de otras ciencias como la química, la física, la oceanografía e, incluso, la geología.

Es una de las ramas de menor desarrollo dentro de la Geografía Física, debido a la escasa información disponible, sobre todo en las cuestiones relacionadas con la Hidrología continental, que es más tratada por ingenieros que por geógrafos. Por su parte, la Hidrología oceánica ha contado con una mayor cantidad de conocimientos relativos a la extensión, profundidad, salinidad, temperatura e, incluso, composición del agua del mar. Pese a ello, no ha existido una meteorología propia o un desarrollo conceptual que la hallan favorecido.

El despegue de la Hidrología se produce parejo alavance en el campo de la climatología, es decir, con la mayor recopilación de datos climáticos y consiguientemente un mejor conocimiento sobre los caudales fluviales, que es la denominada Hidrología aritmética (caudal medio, estiajes o el régimen del caudal) y los relaciona con los tipos de clima.

Ya en el s. XX, la Hidróloga va adoptando, poco apoco, una visión geográfica, en este sentido destaca un ingeniero hidráulico americano, Horton, que estableció los principios de que sería la moderna Hidrología. Así se consolidó conceptos como el régimen fluvial, referido al funcionamiento de los caudales, la radiación temporal de estos o, incluso, los estiajes y las crecidas como movimientos extraños del funcionamiento de una corriente fluvial.

La Biogeografía

Su campo de estudio es amplio ya que abarca los organismos vivos, animales y plantas, lo que le confiere una cierta complejidad, se ocupa de conocer la estructura, función y génesis de los paisajes biológicos. Su pobreza, quizá radique en que estas definiciones de Biogeografía le puedan presentar más cerca de la Biología que de la Geografía, pero los enfoques son distintos, ya que en el campo de la Geografía, se le dé más importancia a las relaciones entre los seres vivos, su dinámica espacial e, incluso, temporal.

Dentro de la Geografía Física ha sido una de las ramas menos desarrolladas hasta hace unas décadas, cuando ha tenido un gran auge. Alguna de las razones que justifican su juventud pueden haber sido entre otras:

- Predominio en el campo de la Geografía Física de la Geomorfología. - El hecho de que los especialistas en Biogeografía se sitúen profesional y académicamente en ámbitos biológicos (Botánica, Zoología e, incluso, ecología). - Dificultades en el aprendizaje de los elementos bióticos (flora y fauna). - Dificultades de adaptación de los estudios de una base biológica en los análisis geográficos.

La Edafología

Es la rama de la Geografía Física menor desarrollada por los geógrafos y, sin embargo, si que es objeto de estudio por parte de agrónomos, biólogos, farmacéuticos, químicos o geólogos, lo que ha desembocado en una gran disparidad de criterios o, incluso, en el tratamiento de la ciencia que se puede denominar Edafología o Pedología, es decir, la ciencia del suelo.

El estudio del suelo ha preocupado desde antiguo, desde un punto de vista económico, es decir, para intentar obtener de la tierra un mayor aprovechamiento y rentabilidad, desde un punto de vista agrícola. En el s. XX los primeros estudios científicos por parte de edafólogos y agrónomos sobre los componentes químicos, minerales asimilables por las plantas, experimentación de fertilizantes, con la finalidad de mejorar las producciones agrícolas, sobre todo en dos países con grandes superficies dedicadas a cultivos como EEUU y Rusia. A partir de esos momentos se desarrollan dos escuelas dentro de la ciencia del suelo: por un lado la norteamericana que ha mantenido un criterio economicista y cuyo máximo exponente es la FAO y por otro la europea que es más científica.

El primer libro que trata temas estrictamente de Edafología fue publicado en 1837 por Sprengel, que para muchos ha sido considerado como el padre de la ciencia del suelo. Aunque no será hasta finales del s. XIX cuando Dokuchaev, y su clasificación de suelos en 1883, se establezca definitivamente el carácter de esta disciplina. El criterio seguido por este autor es la dependencia de los suelos con el medio en el que se desarrollan y, fundamentalmente, con las condiciones climáticas.

Tras la II Guerra Mundial se fundó la Sociedad Internacional de la Ciencia del Suelo, que se encargó de elaborar el mapa de suelos a nivel mundial de escala 1:5.000.000. A partir de estas fechas se han ido sucediendo avances tecnológicos que han potenciado la evolución de la Edafología, con técnicas de foto interpretación y el tratamiento de imágenes de satélite, que han permitido caracterizar los tipos de suelo, así como su representación cartográfica.

El suelo dentro de estas últimas apreciaciones debe ser considerado como un elemento inerte para ser concebido como un medio vivo en el que intervienen el clima, la vegetación, la litología, los microorganismos y el propio hombre.

Principios metodológicos de la Geografía

Son cinco los principios fundamentales del método geográfico:

1 Principio de Localización: Da la respuestas a la pregunta ¿dónde?, fue propuesto por Ratzel, que considera que en todo estudio geográfico se hace imprescindible una referencia de tipo espacial. Según Ratzel un estudio adquiere la impronta de geográfico en el momento en el que se le cartografía, es decir, se representa espacialmente. Este principio no es suficiente por sí solo, es incompleto, no basta con que se determine la extensión, la localización espacial de una determinada de vegetal o animal. Para dar un carácter geográfico a este estudio es necesario otro tipo de planteamientos más científicos o razonados. Surge así el segundo principio.

2 Principio de Conexión: Defendido por Le Lanou, que establece las relaciones entre los distintos hechos geográficos, de tal manera que una determinada especie vegetal ocupa un determinado espacio cartografiado porque guarda relación con otros parámetros geográficos. Por ejemplo la encina lo hace con la latitud, el tipo de suelo y las condiciones climáticas.

3 Principio de Causalidad: Investigar las causas que justifican estos hechos geográficos, se trata de un principio propuesto por Humboldt y con el se busca el carácter explicativo y racional de la ciencia geográfica. Contestando al ¿por qué? Estamos investigando las razones que justifican los hechos mencionados.

4 Principio de Generalidad o Comparación: Propuesto por Vidal de la Blache y Carl Ritter y se trata de establecer la comparación entre fenómenos análogos, para extraer las correspondientes leyes generales. Por ejemplo los fiordos noruegos se comparan con los firths, lochs, rías o calas y así establecer las oportunas síntesis que permiten la elaboración de leyes generales. Con este principio se pretende establecer la unión entre la Geografía Regional y la Geografía General.

5 Evolución Histórica: Según Martonne es una referencia al pasado y que viene a ser la contestación a la pregunta ¿cuándo? En este sentido hemos de comprender que los paisajes de hoy en día no son permanentes y estáticos, el paisaje actual es un momento dentro de una evolución. Esto nos viene a recordar una definición de McKinder que exponía que "la Geografía es la ciencia del presente explicada por el pasado”.

Ciencias auxiliares y afines

Entendemos por ciencias auxiliares, las que están al servicio de la Geografía, pero que ofrecen unas perspectivas y unos métodos diferentes. Las más significativas son la Cartografía, que tiene por objeto la representación geográfica y espacial de los hechos geográficos. La Estadística, que tiene como misión la aportación de unos datos numéricos que a veces son imprescindibles en los estudios geográficos (población, caudales, temperaturas...). La Informática que proporciona instrumental de nueva tecnología necesario para el tratamiento estadístico o cartográfico (SIG, Sistemas de Información Geográfica).

Como ciencias afines incluimos a aquellas que tienen un campo común a la Geografía, pero con distinto punto de vista.

En este sentido, hay varias ciencias como la Geodesia (estudio de la forma de La Tierra), la Astronomía (estudio del cosmos, espacio, relaciones Tierra y Sol y Tierra y luna), la Meteorología (estudio del tiempo atmosférico, relacionada con la Climatología), la Pedología (estudio del suelo, relacionada con la Edafología), la Botánica (estudio de las plantas, flora, vegetación, relacionada con la Biogeografía), la Oceanografía (estudio de los océanos, corrientes o mareas, relacionada con la Hidrografía), la Geomorfología (estudio de la estructura de La Tierra, relacionada con la Geomorfología) e, incluso, la Ecología (estudio medio y hombre), la Antropología o la Etnología, quizá más relacionadas con la Geografía Humana que con la Geografía Física.

Source: France Telecom España, S.A. Unipersonal (RDV).

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